Les effets réels du sel sur la santé

Plusieurs études ont démontré que les denrées alimentaires vendues au Canada contiennent souvent plus de sel que celles que l'on retrouve dans les autres pays. Même nos voisins du sud, pourtant reconnus comme les champions de la malbouffe à l'échelle mondiale, trouvent sur les tablettes de leurs supermarchés des produits contenant moins de sodium que ceux qui sont vendus ici! Des céréales à déjeuners aux conserves de légumes, en passant par les plats préparés, les Canadiens mangent donc très salé... On sait que le sel, lorsqu'il est consommé avec excès, peut avoir des conséquences néfastes sur la santé, mais plusieurs estiment être mal renseignés sur ses effets réels...

Les méfaits du sel

Les chercheurs ont bien raison de s'inquiéter des conséquences d'une consommation abusive de sel sur la santé! Il semblerait que, chaque année, cette mauvaise habitude soit responsable de plusieurs dizaines de milliers d'accidents cardio-vasculaires dont plusieurs sont mortels. Le sodium contenu dans le sel peut avoir de multiples effets néfastes sur la santé.

La consommation excessive de sodium entraîne des problèmes de rétention d'eau. Certaines des conséquences de la rétention d'eau sont d'ordre esthétique. Par exemple, les femmes qui font de la rétention d'eau sont plus sujettes à la cellulite. Par ailleurs, le sel, en entraînant un dessèchement des tissus, peut accélérer le vieillissement de la peau, au même titre que le soleil ou la cigarette.

Le sel s'attaque également aux tissus internes; en leur faisant perdre leur élasticité naturelle, il augmente les risques de développer des oedèmes et de souffrir d'hypertension artérielle, d'où les risques d'accidents potentiellement fatals. Il a été clairement démontré qu'une consommation abusive de sel risquait d'entraîner, chez certaines personnes, une insuffisance cardiaque ou rénale. Des recherches ont également fait un lien entre une consommation excessive de sodium et l'ostéoporose. Le sel pourrait finalement favoriser l'apparition de certains cancers du système digestif. Certaines personnes sont particulièrement sensibles aux effets négatifs du sel; celles qui sont sujettes aux inflammations de toutes sortes ou qui ont des antécédents de troubles cardio-vasculaires et d'hypertension devraient, plus que les autres, faire attention à leur consommation.

Faut-il couper complètement le sel?

Tout de même pas! Les risques décrits plus hauts sont bien réels, mais ils menacent surtout les gens dont la consommation de sel dépasse largement les doses recommandées. Le problème, c'est que nombreux sont les gens qui, parfois sans même s'en apercevoir, mangent beaucoup trop salé! Le sodium, qui est naturellement présent dans l'organisme et bénéfique à faibles doses, doit être consommé avec modération, comme le sucre, les matières grasses ou l'alcool, par exemple. Non seulement, à petites doses, le sel n'a pas d'effet négatif sur la santé, mais il est essentiel à celle-ci.

Pour fonctionner correctement, le corps a besoin d'un apport d'environ deux grammes de sel par jour au minimum. Quelqu'un dont l'alimentation ne contiendrait aucun sodium risquerait rapidement de souffrir de carences qui pourraient affecter entre autres, le fonctionnement de ses reins. Le sodium permet également de retarder la déshydratation. Finalement, le sel est enrichi d'iode et de fluor, deux composés essentiels à la santé en petites doses, mais dont il convient de ne pas abuser.

La consommation quotidienne recommandée peut donc aller jusqu'à 7 grammes par jour, même si elle varie en fonction de différents facteurs comme l'âge et l'état de santé. Il convient toutefois de se rappeler que la majeure partie de notre consommation de sel provient non pas de la salière, mais bien des aliments que nous achetons.

La majorité des gens dépassent la dose recommandée de sel même s'ils ne salent pas du tout en cuisinant. En effet, le sel est partout : dans le pain, le fromage, les viandes froides, les conserves, les céréales à déjeuner et, évidemment, les plats préparés... Il est très difficile d'y échapper. Il ne faut donc pas se contenter de reléguer la salière aux oubliettes. Il faut aussi être très vigilant au moment de l'achat des aliments. Rappelez-vous que, souvent, même les denrées qui semblent les plus inoffensives contiennent en réalité une grande quantité de sodium.

Des trucs pour manger moins de sel sans en souffrir

Il n'est pas facile de réduire sa consommation de sel. D'une part, le sel a la propriété de faire ressortir le goût des aliments. En salant moins, vous trouverez peut-être les plats étrangement fades pendant quelque temps. Éventuellement, toutefois, vous apprendrez à apprécier les subtilités des différentes saveurs, car le sel crée une accoutumance. D'autre part, nous l'avons dit, le sel est partout et essayer de l'éviter devient parfois un véritable cauchemar. Voici quelques conseils qui vous aideront peut-être à diminuer votre consommation de sel.

  • Évitez le plus possible d'acheter des plats préparés. De façon générale, essayez de vous tourner vers des aliments qui ont été le moins transformés possible. Par exemple, choisissez les légumes frais, voire congelés, plutôt qu'en conserve, achetez des flocons d'avoine naturels plutôt que du gruau aromatisé, etc.
  • Restez loin des condiments du commerce, souvent très riches en sodium. Bien sûr, quand vous cuisinez, ajoutez le moins de sel possible aux aliments. Pour rehausser le goût de vos plats, essayez d'utiliser des épices ou des fines herbes. Vous pourrez même découvrir de nouvelles saveurs qui vous feront vite oublier ce que vous laissez derrière!
  • Lisez attentivement les étiquettes des produits que vous achetez. Souvent, la teneur en sodium de l'aliment y sera indiquée. De façon générale, essayez d'acheter les aliments dont la liste d'ingrédients est la plus courte possible. Plusieurs compagnies offrent maintenant des produits faibles en sodium qui peuvent constituer une bonne option si vous n'avez pas toujours le temps de cuisiner vous-même.
  • Arrêtez de fumer! Vous goûterez bien mieux les aliments et n'aurez plus besoin de saler à outrance.
  • Des études ont indiqué que la vitamine C pourrait constituer un antidote naturel aux méfaits du sel. Si vous avez de la difficulté à réduire votre consommation de sel pour l'instant, ne lésinez pas sur votre consommation d'agrumes!

Il est possible de diminuer facilement sa consommation de sel, pourvu que l'on soit un peu vigilant. Souvenez-vous que, même si votre santé est bonne pour le moment et que vous ne souffrez pas d'hypertension ou d'autres problèmes de santé, les effets de l'abus de sodium peuvent prendre plusieurs années avant de se manifester. Il n'est jamais trop tôt pour faire attention à son corps. Mieux vaut prévenir que guérir!

Jeanne Dompierre, rédactrice Canal Vie

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